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    • El rincón de la fusión #2: Mike Stern, biografía, equipo y estilo Flipboard



      El rincón de la fusión


      Por Manuel Báez.

      Hoy dedicamos un espacio a uno de los guitarristas más grandes de la historia, cuya carrera ha estado enfocada en el mundo del jazz, y que ha destacado también como guitarrista de sesión. Se trata de Mike Stern, nacido en Boston en 1953, y cuya discografía incluye trabajos con Jaco Pastorious, Miles Davis, Stan Getz, Billy Cobham, Pat Martino... además de la nominación al Grammy en 6 ocasiones diferentes y diversos galardones especializados en el ámbito de la guitarra y el jazz y jazz fusión, como el premio "Miles Davis" del Festival de Jazz de Montreal.

      Stern estudió en la Berklee College of Music, retornando a su ciudad de nacimiento, Boston, tras varios años residiendo en Washington D.C. Berklee es la universidad de música más prestigiosa del mundo, especialmente en el ámbito moderno con un gran marco teórico para aplicaciones prácticas en guitarra al disponer de sistemas de visualización específicos y modelos de chord-scale. Se da la circunstancia de que está casado (con fecha desconocida) con otra estudiante de Berklee que alcanzó una gran fama a la par que él, Leni Stern, con diversos premios por su calidad como intérpete y vocalista.

      Su orientación es claramente jazzística, pero al igual que otros músicos de su "camada", como Allan Holdsworth, su técnica suma la expresividad y técnicas de estilos como el blues y el rock (bends, vibratos...) y el sonido con efectos y más eléctrico que el clásico de jazz. En este sentido, y desde sus comienzos, Stern constituye una de las piedras angulares del sonido característico del jazz fusión, influyendo sobre la práctica totalidad de los guitarristas ulteriores con su sonido con un lever overdrive y el efecto chorus, además del sonido ambiente que consigue con un retardo mediante el uso de dos pedales de delay.

      Mike inicia su andadura con Blood, sweat & tears en 1976 y su relación con la banda dura 2 años, durante los cuales graba dos discos. Se trata de una de las primeras bandas del llamado "jazz rock fusión". De esta forma, Stern se relaciona con músicos todoterreno con capacidad para aunar diferentes estilos y establece un estilo propio que consolidará después en su gira con otro gran músico de fusión, el batería Billy Cobham.



      Es en 1981 cuando su nombre salta a la palestra de la élite del jazz fusión al pasar a formar parte de la banda del todopoderoso Miles Davis, aunque termina fuera de la banda tras diversas grabaciones y giras por sus graves problemas con el alcohol y su adicción a la heroína. De hecho, Miles trata de obligarle en diversas ocasiones a ingresar en programas de rehabilitación, por lo que finalmente es sustituido por John Schofield durante 2 años.



      Tras el fin temporal de su relación con Davis, Stern forma parte de la banda del gran Jaco Pastorius, genio histórico del bajo y del ámbito del jazz fusión con una personalidad tormentosa, amplificando sus problemas de adicción a las drogas por la mala influencia mutua que ejercen dos personalidades adictas. Sin embargo, se establece una relación musical sólida, que durará a través de diferentes proyectos hasta la muerte de Pastorius en el 87. Tras las giras con Pastorius, Stern recala de nuevo en la formación de Miles Davis y entra, junto a su mujer, Leni Stern, en una clínica de desintoxicación.



      Cuando los Stern abandonan la clínica, la leyenda se agranda con el lanzamiento de su segunda obra en solitario y primer LP, Upside Downside,
      lanzado en 1986 con una formación de lujo, que incluye al propio Pastorius, y en el que se junta una selección de los mejores músicos del jazz fusión, como Dave Weckl, Steve Jordan, David Sandborn... El disco, lanzado por Atlantic, es un éxito de crítica y público, permitiendo que Stern desarrolle una prolífica carrera en solitario.
      Como curiosidad, algunas páginas y libros hablan de Upside Downside como el "primer trabajo en solitario" de Stern, pero en 1983 ya había publicado Neesh, una EP de unos 20 minutos de duración que ya mostraba las cualidades que desarrollaría a lo largo de su carrera.

      Es este un Stern maduro, que desde su salida de Berklee domina perfectamente la armonía moderna con escalas alteradas y transiciones melódicas que lo hacen más audible para el gran público, sin perder un ápice de su capacidad a la hora de experimentar. Alterna a la perfección un estilo más propio del blues, con overdrive y distorsiones, profuso en bendings y muy propio de los 80, con el estilo más limpio y arpegiado propio del jazz. Temas como Little shoes son una delicia para el oyente y conservan ese aire ochentero, un añejo sabor a clásico. Como es habitual en el músico americano, hay un gran protagonismo en los saxos y las secciones de viento, que con unísonos y armonizaciones entre saxo-sinte-guitarra que marcarán época en discos eléctricos de músicos como Chick Corea, siempre dejando que el bajo respire y tenga su espacio, más melódico de lo habitual.



      Dos años después, en 1988, Stern lanza Time in place, logrando un rotundo éxito con su tema Chromazone, que se convierte de forma instantánea en uno de los himnos del jazz fusión. Por desgracia, su amigo Jaco Pastorius fallece un año antes, obteniendo una base rítmica más tradicional, pero que encaja perfectamente con el sonido más comercial del disco, que genera un equilibrio entre las lineas de armonía con profusión de acordes dominantes, y los sintetizadores al estilo más comercial de los 80.
      Durante este tiempo Stern también forma parte del quinteto de Michael Brecker, compositor, saxofonista, ganador de 15 premios Grammy, y hall of famer del jazz, formación a la que abandonará por causa de sus compromisos profesionales en 1988, y a la que volverá posteriormente en 1992.

      En 1989, ya centrado en su carrera en solitario, publica un nuevo disco de jazz fusión, Jigsaw (mandíbulas), que alcanzará un alto puesto en la Billboard especializada en jazz, y con la participación del propio Brecket y del batería estrella Dennis Chambers, con el que continúa colaborando en 1991 con la publicación de Odds or evens, disco que obtiene un mayor rédito en ventas y en el que, como en trabajos anteriores, trabaja junto al saxofonista Bob Berg, para muchos, heredero de Coltrane y que también es habitual en las formaciones de Miles Davis y Chick Corea.
      En ese momento, Stern es ya reconocido como uno de los músicos más influyentes no en la fusión, sino en el jazz. La producción de sus discos está mucho más cuidada, con un sonido muy equilibrado, más envolvente y con espacio para cada instrumento. Stern dosifica mejor la distorsión, y sus míticos limpios con chorus están más presentes, para explotar en momentos determinados con su estilo más rockero. El aire festivo parece haber disminuido, con una música más elegante y sabor clásico.

      En los próximos años su carrera no deja de crecer en el circuito especializado (aunque el jazz pasa a ser un estilo marginal en la industria musical, mucho más centrada en el grunge, el pop de nueva cuña, y la música electrónica) y los premios se acumulan. Guitar Player le nombra mejor guitarrista de jazz en 1993, año en el que publica Standards (and other songs). Paradójicamente, es el disco menos eléctrico de Stern hasta la fecha, y más que un LP de jazz fusión constituye un disco de jazz bastante "clásico".



      En 1994 lanza el que para muchos es su mejor obra, Is what it is, con el que recibe una nominación a los premios Grammy. En este álbum, al contrario que en su obra anterior, la fusión vuelve a cobrar protanismo, con enorme presencia de estilos como el blues y pequeños trazos de funk. Se trata de un disco tremendamente complejo, en el que también colaboran Chambers, Brecket, e incluye a Beard en una magnífica labor en los teclados.
      Stern parece encontrarse aún más cómodo que antes en los terrenos expresivos de blues, pero la preparación de su anterior disco parece también haber logrado que se desempeñe mejor en los estilos más puristas del jazz.
      Repite nominación en los Grammy con Between the lines, otro gran álbum publicado en 1996. A este le siguen Give & take en 1997, Play en 1999 y Voices en 2001, reduciendo en algunos casos el número de ventas y dando la sensación de encontrarnos ante un Stern "acomodado", si es que se puede decir algo así de un músico de fusión que maneja casi todas las variantes existentes en la armonía, pues es cierto que el sonido de estos discos es muy similar al de los anteriores.



      Tras las citadas obras en la misma linea a finales de lso 90 y principio del nuevo siglo, con gran éxito de crítica pero que parecen anclados en un estilo de fusión obsoleto (comercialmente hablando), Stern se reinventa en 2004, con el lanzamiento de These times,
      con un formato de "super banda", al lograr reunir a los músicos más destacados en diversos instrumentos, como Richard Bona (bajista y vocalista, habitual en solitario y con Pat Metheny), el gran Bela Fleck, y el saxofonista Kenny Garrett, ganador del Grammy en múltiples ocasiones, y "niño prodigio", pues en su juventud más temprana fue miembro de la banda de Duke Ellington y formó tándem con Miles Davis.



      These times recibe críticas ambivalentes al principio, tal vez por la inclusión de linea vocal, algo no visto antes en la carrera de Stern, pero sus giros armónicos y su complejidad se adaptan mucho mejor a los tiempos modernos, en los que el jazz fusión se hace algo más elitista, al estar en cierta forma "condenado" a un ostracismo comercial. El disco consigue entrar en la Billboard y ser superventas en el ámbito del jazz contemporáneo, al igual que sus obras posteriores, demostrando que el cambio de orientación (que también podríamos calificar de más rítmico y movido, menos "estable" armónicamente y emocionalmente, por pasar de la oscuridad a la luz con relativa facilidad) es acertado. La mano de Richard Bona se nota en las influencias africanas que destila el músico y que parecen rejuvenecer a Stern, y en una linea vocálica mesurada y adecuada al estilo.
      Tras el LP de 2006 Who let's the cat out, con una cifra menor en ventas pero igualmente satisfactoria, Stern publica en 2009 Big neighborhood, logrando una nueva nominación a los Grammy y una cifra de ventas sensiblemente superior a la esperada, logrando ser uno de los discos de jazz con más éxito de ese año, y uno de los LPs más exitosos en su carrera.



      Además, participan músicos como Esperanza Spalding, Steve Vai, o Eric Johnson, logrando una mayor difusión comercial.
      Finaliza esta etapa en su carrera en 2012 con el LP All over the place, en el que participa el gran Victor Wooten junto a Victor Bailey, y Dave Holland al bajo acústico, sin olvidarnos, una vez más, de Richard Bona. Probablemente, una de las mejores reuniones de bajistas que se haya dado en un disco solista de guitarra, aunque Stern haya reconvertido su carrera incluyendo elementos vocales recurrentes.
      Su último trabajo hasta la fecha (pues Stern sigue en activo) es Eclectic, disco que firma junto al gran Eric Johnson. Publicado en 2014, contiene la participación del exitoso cantautor Chistopher Cross y de Malford Milligan, cantante de soul y blues.



      El disco es aclamado por la crítica y tiene una mayor estabilidad armónica que los trabajos fusioneros a los que nos tiene acostumbrado Stern en solitario. Su enfoque es más comercial, pero el estilo de Stern es inconfundible y la química con Eric Johnson funciona. De hecho, ambos artistas han hablado de posibles colaboraciones futuras, por lo que Stern parece de nuevo dispuesto a reinventarse (una vez más) y continuar por la senda de la música vocal.


      Equipo:

      En su época más clásica, Mike Stern usaba una Fender Telecaster de los años 50, aunque tras sufrir un robo comenzó a utilizar una Telecaster customizada y fabricada por el luthier Michael Aronson, con pastillas Seymour Duncan 59.
      No suele utilizar otro tipo de guitarras, es bastante fiel a su estilo con las telecaster, siendo posiblemente uno de los guitarristas más estables en ese aspecto. Afirma que aunque estudió jazz se siente más cómodo tocando una telecaster por la influencia relativamente temprana del rock y el blues.
      Su signature en Yamaha, la Pacifica 1511MS, es una copia del modelo del luthier Aronson.

      Suele utilizar pedales de la marca Boss, el DS-1 en distorsión y los modelos de Delay de Boss DD-3. También utiliza el Boss Ch1, super chorus, que modula su sonido de forma muy característica (especialmente en los limpios), un octavador de Boss y un multiefectos Yamaha SPX-90.

      En cuanto a amplificadores, suele utilizar en directo el Fender Twin Reverb, un clásico, que combina con el Yamaha G100 y un cabezal estéreo Pearce.

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